日本“隼鸟2号”在距离地球约2亿4千公里的小行星着陆

日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)7月11日上午发布消息称,已确认探测器“隼鸟2号”在距离地球约2亿4千公里的小行星“龙宫”上成功着陆,且有可能已经成功采集了地下的样本。这是该探测器继2月之后的第2次着陆,降落在人工制造的陨石坑附近。如果确实成功采集到地下的砂石等,将是世界首次。这再次显示出日本高超的技术实力,同时在宇宙探测方面向世界彰显存在感。

上午11时前,在位于JAXA相模原园区(相模原市)的控制室,负责人、项目经理津田雄一宣布着陆成功后,在场的工作人员集体鼓掌。在控制室聚集了80人以上,还可以看到大家为庆祝第2次着陆成功而手作“V”字,面带微笑的拍照留念的情形。

据JAXA表示,着陆时间为日本时间上午10时20分左右。确认了为采集砂石而发射的弹丸,并认为样本已成功回收至探测器内的密封舱。 津田表示“(我们)创造了新的历史”。

隼鸟2号于4月向小行星“龙宫”的地表发射金属弹,制造了直径超过10米的人造陨石坑。着陆地点位于与陨石坑相距约20米的半径3.5米的圆圈内。目的是采集在形成陨石坑之际飞散并堆积的地下的沙子和岩石。

JAXA在11日上午9点多作出了进行着陆的最终判断,在难以和地球保持通信的着陆的最终阶段,探测器基本上以自动驾驶推进。利用摄像头、高度计和人工智能(AI),依靠预先在地表投掷的标记,瞄准着陆地点。探测器的一部分被送至地表,并有可能已成功采集发射弹丸后扬起的砂石等放入探测器内的密封舱。隼鸟2号计划在2019年底前离开“龙宫”轨道,2020年底将密封舱带回地球。

隼鸟2号是2010年将小行星“丝川”的微粒带回地球的第一代隼鸟号的后续机型。2014年12月从种子岛宇宙中心(鹿儿岛县)发射,2018年6月抵达龙宫轨道。截至返回地球的总项目费预计达到约289亿日元。

小行星探测的主要目的是弄清“包括地球在内的太阳系如何形成”、“地球的生命如何诞生”等谜团。

龙宫是直径约900米的小行星。地下不易受到太阳光和宇宙射线导致的“太空风化”影响。据称地下的沙子和岩石保留着太阳系诞生的46亿年前的痕迹,犹如“时间胶囊”。如果能采集到,将成为探索太阳系和宇宙形成的宝贵线索。

围绕地球上的生命诞生,有一种假设认为,太古时期撞击地球的小行星带来的有机物和水分成为地球上诞生生命的契机。如果详细分析小行星地下的物质中包含的有机物等,将有助于验证假设的理论。

隼鸟2号2月成功完成第1次着陆,据称采集了地表的沙子和岩石。采集小行星地下的物质以及在多个地点着陆,属于世界首次尝试。

被称为“美国版隼鸟号”的美国国家航空航天局(NASA)的探测器“OSIRIS-REx”2018年12月抵达和龙宫非常相似的小行星“贝努(Bennu)”,预定2020年着陆。不过,没有像隼鸟2号那样制造人造陨石坑、使地下露出的计划。JAXA也计划为OSIRIS-Rex完成任务提供协助。

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